Qu’est-ce que la sociologie visuelle ?

La sociologie visuelle est avant tout une démarche sociologique qualitative dont la finalité est de rendre compte de réalités sociales à travers l’image, qu’il s’agisse du médium de la photographie, du documentaire ou du multimédia. Comme le souligne à propos Fabio La Rocca, « L’image doit être pensée comme un texte, c’est-à-dire des tissus capables de former des ensembles de significations dont il est possible de décrire le fonctionnement et les effets induits. Elle est comme un modèle d’expression, de communication, de monstration et de démonstration, un outil qui rassemble les trois principes fondamentaux d’une analyse : la description, la recherche des contextes, l’interprétation[1]. »

Pour certains, « l’image se révèle comme un signe distinctif de la postmodernité et s’insère dans le discours méthodologique des sciences sociales avec l’entrée en scène de la sociologie visuelle[2]. » L’image est-elle vraiment un signe distinctif de la postmodernité ? Rien n’est moins certain. En fait, la photographie est apparue au milieu du XIXe siècle, et s’est rapidement implantée comme outil d’analyse de la société. À titre d’exemple, le projet Pictures of East Anglian Life[3] du photographe britannique Peter Henry Emerson (1856-1936), en 1880, dans un contexte d’émergence de la classe moyenne, des cadres, des bureaucrates et employés salariés, s’inscrit déjà comme outil d’analyse sociologique. Certes, Emerson se considérait comme un photographe artistique, mais comme le souligne Douglas Harper, il fut bel et bien le premier à pratiquer la sociologie visuelle[4], alors que ses photographies rendaient bel et bien compte d’une réalité sociale concrète. Certes, il semble parfois nécessaire d’accoler une étiquette à une discipline ou une méthode pour bien la différencier et bien la positionner par rapport à d’autres pratiques, mais le point de vue avancé ici est différent et positionne la sociologie visuelle comme une pratique sociologique à part entière qui s’inscrit dans l’ensemble de toutes les autres pratiques sociologiques. En ce sens, elle n’est différente d’aucune autre pratique sociologique quantitative ou qualitative, à savoir la description, la recherche des contextes, et l’interprétation. Conséquemment, nul besoin de la catégoriser, même si la tentation est grande, car « L’utilisation de l’image comme outil de recherche aide [avant tout] le chercheur à comprendre mieux le monde social et permet une représentation plus ample de la réalité sociale[5]. » Voilà sa fonction première et sa finalité.

Au-delà des débats sur le positionnement de la sociologie visuelle, la présente démarche tentera non seulement d’en explorer les méthodes et les pratiques, mais tentera aussi d’en formaliser un cadre théorique à travers les notions de parcours, de repères et de territoires. En ce sens, la sociologie visuelle n’est pas que dédiée au sociologue, mais intéressera au plus haut point le journaliste ou le spécialiste des communications dans sa capacité à analyser sociologiquement une photographie, d’en dégager les signes distinctifs qui renvoient à certaines réalités sociales, ou le géographe qui saura inscrire des réalités sociales dans un territoire géographiquement délimité.

[1] La Rocca, F. (2007), « Introduction à la sociologie visuelle », in Sociétés, 1/2007, n° 95, p. 33-40.

[2] Idem., Résumé.

[3] Région du Royaume-Uni dont l’économie, basée sur la laine et le textile, fut l’une des riches régions du pays jusqu’à la Révolution industrielle.

[4] Harper, D. (2012), Visual Sociology, New York : Routledge, p. 22.

[5] La Rocca, F. (2007), op. cit., Résumé.

© Pierre Fraser, 2015.

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