Les ancrages de la sociologie visuelle

Il ne s’agit surtout pas de faire ici un exposé exhaustif et historique des méthodes qui ont été utilisées pour faire de la sociologie visuelle. Plusieurs ouvrages, dont celui de Douglas Harper, Visual Sociology[1], en fait une très bonne recension. En fait, il faut remonter à Auguste Comte et Louis Daguerre, pionniers respectifs de la sociologie et de la photographie, pour observer cette rencontre entre une science naissante et une technologie qui allait révolutionner la fin du XIXe siècle et faire du XXe siècle un siècle de l’image. Dans la foulée du rapide développement des techniques photographiques, le journaliste, photographe et réformateur américain Jabob Riis (1849-1914), dès 1890, entreprend de décrire et de montrer, à travers la photo, la condition sociale des quartiers défavorisés de New York. Au cours de la même période, le sociologue Lewis Hine (1874-1940), à la fois documentariste et photographe, entreprend d’utiliser pour la première fois la photographie comme outil documentaire afin de mettre en lumière les conditions de travail dans lesquelles se retrouvent les enfants.

Tout le courant de réforme sociale du début du XXe siècle, aux États-Unis, pour sa part, est grandement tributaire de la photographie et des travaux des sociologues. D’ailleurs, les différents numéros de l’American Journal of Sociology, de 1896 à 1916, comportent un important lot de photographies servant à appuyer les avancées théoriques et les hypothèses alors formulées. Il est également intéressant de constater que l’article du sociologue américain Frank Wilson Blackmar (1854-1931), The Smoky Pilgrims[2], relatant la vie de deux familles pauvres du Kansas à travers la photographie, seront par la suite repris par Howard Becker (Photography and Sociology[3]), Erwing Goffman (Gender Advertisements[4]) et Douglas Harper (Good Company[5], Working Konwledge[6]) et feront l’objet d’une application pratique concrète en ce qui concerne l’analyse de l’image et son utilisation en sociologie. Comme le souligne Elizabeth Chaplin, ces études démontrent que « lorsque les sociologues, qui sont aussi photographes, produisent des images qui possèdent à la fois une finalité documentaire et certaines qualités esthétiques, celles-ci génèrent, une fois combinées à un texte descriptif, une pratique sociologique enrichie[7]. » Au XXe siècle, il importe également de souligner les importantes contributions de Gregory Bateson et Margaret Mead et leur célèbre ouvrage Balinese Character : a Photgraphic Analysys[8] (1942), de John et Malcolm Collier (1986) et leurs techniques de production filmique comme inventaire de la culture matérielle, et de Tim Asch[9], qui se servit du film pour décrire la vie sociale du Cap Breton en 1950. À ne pas oublier également, Pierre Bourdieu qui soulignait que « L’étude de la pratique photographique et de la signification de l’image photographique est une occasion privilégiée de mettre en œuvre une méthode originale tendant à saisir dans une compréhension totale les régularités objectives des conduites et l’expérience vécue de ces conduites[10]. »

[1] Harper, D. (2012), Visual Sociology, New York : Routledge.

[2] Blackmar, F. W. (1897), « The Smoky Pilgrims », in American Journal of Sociology, vol. 2, n° 4, Janvier 1897, pp. 485-500.

[3] Becker, H. (1974), « Photography and sociology », in Studies in Anthropology of Visual Communication, vol. 1, n° 1, p. 3-26.

[4] Goffman, E. (1979), Gender Advertisements, London : Macmillan.

[5] Harper, D. (1982), Good Company, Chicago : Chicago University Press.

[6] Harper, D. (1987), Working Knowledge, Chicago : Chicago University Press.

[7] Chaplin, E. (1994), Sociology and Visual Representation, London : Routledge, p. 221-222.

[8] Bateson, G., Mead, M. (1942), Balinese Character : a Photgraphic AnalysysI, New York : New York Academy of Sciences.

[9] Harper, D. (1994), Cape Breton 1952 : the Photographic Vision of Timothy Asch, Louisville, Kentucky : IVSA.

[10] Bourdieu, P. (1965), Un art moyen, Essai sur les usages sociaux de la photographie,Paris: Éditions de Minuit, p. 11.

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